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我才從馬爾他回來沒多久,怎麼感覺這個國家已經影像模糊了呢?

馬爾他共和國由三個小島組成,四十萬人口主要分佈在馬爾他(Malta)和戈佐(Gozo)兩大島上,最小的科米諾島(Comino)除了度假旅館,並沒有村落,常住居民人口只有個位數,幾乎可以和其他無人島歸成一類。

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馬爾他的歷史可以上溯到6000年前的巨石文化。信史部分和西西里島有相當連結,從迦太基、希臘、腓尼基人殖民地,經羅馬帝國、北非阿拉伯人、諾曼人、法國人、西班牙人輾轉統治,直到西元1530年交棒到聖約翰騎士團手中,才開始一段自己特殊的歷程。

西元1565年,馬爾他依靠700騎士和8000居民,抵抗住鄂圖曼土耳其帝國三萬軍隊三個月的圍城進攻,在東、西方回教、基督教世界對抗的背景下(其實搞到今日都沒變),馬爾他的騎士團從此揚名立萬,成為基督教世界的英雄,並很快從歐洲得到大量金援,開始建造更加固若金湯的新城「瓦萊塔」。

1798年拿破崙大軍占領馬爾他。1800年在英國協助下趕走法國勢力。1814年起成為英國殖民地,作為英國在地中海的海軍基地。軍港角色讓馬爾他在第二次世界大戰中飽受戰火蹂躪,1942年曾遭遇長達五個月的日夜轟炸,摧毀數萬民房,並造成廣泛饑荒。這段馬爾他人最為痛心的歷史,有興趣的人可以在瓦萊塔的戰爭博物館裡看到詳細介紹。戰後馬爾他獲得自治權,1964年正式獨立,1974年成為共和國。

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瓦萊塔是馬爾他的首都,也是最大的港口。城市位在狹長半島的前端,建築全使用島上特產的石灰岩建成,那種蒼白的蜜色黃透著些許蒼涼與冷漠。缺乏綠蔭的炎熱天氣和帶點中東風味、高高低低的古城街巷,總讓人想起北非,而不是歐洲。

瓦萊塔城內眾多教堂中,最華麗的一座是聖約翰大教堂。始建於1578年的教堂內天花滿繪壁畫,地板也鋪滿鑲嵌大理石和騎士墓碑,四處所見都是繁複的巴洛克雕塑裝飾,不過這些都沒能奪去祈禱室中卡拉瓦喬(Caravaggio)巨幅畫作的光彩。名家名畫禁止拍照,想看這幅「被砍頭的施洗者約翰」的人必須自己去Google了。

除了聖約翰大教堂,建於1571年的騎士團宮殿也能看看。裡面的壁畫有描繪1565年遭土耳其人圍城和後來建造瓦萊塔的場景。

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