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根據考古研究,卡帕多奇亞地區從新石器時代就已經有人類居住。大國統治最早從西元前2000年的西臺王國開始,之後歷經波斯帝國、亞歷山大大帝、羅馬帝國、拜占庭王朝、塞爾柱土耳其、鄂圖曼土耳其等強權,可算是一個歷史悠久、文明薈萃的區域。

卡帕多奇亞地區的火山土壤肥沃,當地居民主要以農業和畜牧為生。這裡的岩石內部質地非常鬆軟,開鑿毫不費力,但是當岩石表面接觸到空氣後,又會氧化變硬,形成保護。當地居民很早就開始開鑿岩洞作為儲藏室和住屋使用,因此形成地上建築和岩洞巧妙結合的聚落景觀。考古學家推測,這樣的建築方式大約從4000年前就已經開始。由於卡帕多奇亞地區偶有地震發生,過分開鑿的岩洞常會發生坍方,每次震垮居民就又再重新開鑿,所以走在卡帕多奇亞地區會發現到處都有廢棄的岩洞。

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除了居住,當地還建有許多洞穴教堂。基督教在發展初期曾遭到羅馬帝國官方打壓,當時已有基督教徒逃避到偏遠的卡帕多奇亞地區,洞穴教堂及修道院開始出現。到了西元 7世紀,受到回教勢力興起的威脅,更多基督教徒來到這裡,洞穴教堂越建越多、越建越大,卡帕多奇亞逐漸成為一處小有名氣的基督教中心。

大型的洞穴教堂平面大多設計成十字形狀,天花採用圓拱頂形式。教堂內佈滿描述聖經故事的宗教壁畫,包括耶穌基督生平事蹟和使徒畫像。現存比較精緻的壁畫作品大部分完成於西元11、12世紀。由於後來的回教統治時期,教義不允許人物肖像畫,土耳其境內其他地區的拜占庭基督教壁畫常遭到無情破壞。卡帕多奇亞洞穴教堂壁畫的完整性因此益發顯得珍貴。

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除了從岩壁開鑿洞穴,卡帕多奇亞的居民也向地下發展。早期的地下岩洞可能只是用來釀酒、避暑或儲藏食物,後來卻成為敵人來襲時防禦及躲藏的場所,最終形成像迷宮般的地下城市。

現在考古學家在卡帕多奇亞地區已經發現30多座地下城市,其中最大的一座共分為 8層樓,可居住5000人以上。這座地下城市除了有80公尺深的垂直通風口協助各層樓空氣流通外,城內包括廚房、儲水槽、釀酒槽、會議室、教堂、墓地等,各種設施一應俱全,甚至還有通道可以和別的地下城市連通。

由於缺乏文字記載,地下城市至今存在許多難解的謎題,譬如說,到底從什麼時候開始興建地下城市?耗費多少人力和時間才能完成?躲藏在裡面要如何處理排泄物和死者遺體引發的衛生問題?烹飪時如何排出油煙?人們最長可以在裡面躲藏多久?但幽閉的地下城市其實不太好看,這是一處屬於知識性的景點。

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卡帕多奇亞地區的居民除了開鑿岩洞供自己使用外,也為當地的野鴿子在岩壁上闢建許多鴿舍。不過這些鴿舍的用途並非想抓鴿子來吃,而是為了收集鴿糞當肥料使用。當地居民在鴿舍中會細心的為鴿子建造一格格的小房間,有時還會架上棲息的木架,完成後封閉大門只留下幾個小洞口供鴿子出入。等 2、 3年過後,鴿糞累積到相當份量時,才打開大門收集鴿糞。有些鴿舍外面繪畫著美麗的花紋裝飾,據說這是為了幫助鴿子們辨識自己的家,也有說是鴿舍主人的標示。

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由於安那托利亞高原是歐、亞大陸交通往來的要道,卡帕多奇亞地區也曾經商業興盛。塞爾柱土耳其人統治時期,在這裡興建許多驛站提供來往商旅使用,只要停留時間不超過 3天,吃、住都可以免費。這些由巨大石塊建成的驛站和卡帕多奇亞地區傳統的岩洞建築大不相同,除了擁有雄偉的大門、寬闊的中庭,以及廚房、儲藏室和大廳,許多並附帶有浴室和清真寺,洋溢著伊斯蘭風情。炎熱夏季裡商人們喜歡露宿在中庭,寒冬時才和牲口一同住到大廳中。

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