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佩特拉(Petra)位在約旦境內靠近死海的一處岩山中,是一座由遊牧民族納巴泰人創建的岩城,歷史超過2000年。前面寫卡帕多奇亞(Cappadocia)時說我喜歡的荒漠、石頭、人文和古蹟那裡全都具備,所以想再回去。剛好佩特拉也有異曲同工之妙。

納巴泰人可能是一支由阿拉伯半島南方遷徙過來的游牧民族。他們最早的歷史文字記錄發生於西元前647年,當時亞述國王描述他們是亞述人的敵人。目前仍在沙漠中生活的貝都因人,很可能就是納巴泰人的後裔。

由於佩特拉剛好位在古埃及與肥沃月灣、安那托利亞高原地區各文明古國貿易的重要路線上,原本喜歡突襲沙漠商旅搶奪財物的納巴泰人,慢慢進化成沙漠交通路線的管制者。他們組織防衛哨站來保護各國商隊,同時控制沙漠水源並提供糧草,藉收費方式積聚大量財富,大約在西元前300年,已經形成一個強大的沙漠王國。

納巴泰人雖然定居下來,但仍保持著游牧民族天性,不像其他國家劃有明確的領土界線,只根據對商旅路線的掌控來界定勢力範圍。大約西元前1世紀是納巴泰民族最強盛的時期,當時王國的勢力北邊到達敘利亞地區,南邊到達紅海,首都所在就是佩特拉。

佩特拉的規模龐大,擁有許多直接從岩壁開鑿而成岩穴建築。事實上佩特拉的語意就是岩石,由於這裡的岩石質地鬆軟容易雕琢,同時又帶著紅、橙、黃、棕、灰藍、紫等各種顏色和紋路,岩穴建築內外像是有著天然彩繪一般,非常漂亮。

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羅馬帝國的將軍龐培在西元前63年攻下巴勒斯坦及敘利亞地區後,雖然想把納巴泰王國一併征服,卻沒有成功。西律王時期曾兩度對納巴泰人用兵,取得大部份納巴泰領域的控制權。納巴泰人只好依靠進貢外交討好羅馬人,繼續維持王國獨立地位。

到了西元106年,羅馬人最終還是將佩特拉納入羅馬帝國版圖之中,並在城內大舉興建街道、劇院、房舍、噴泉、浴室等羅馬式建築。剛開始時佩特拉還能維持它商旅重鎮的繁榮局面,但隨著其他商旅路線和貿易城市的出現,佩特拉逐漸失去重要性。

拜占庭王朝時期,佩特拉曾被封為基督教教區,許多岩壁建築變成教堂和修道院使用,城市又稍微恢復生機。但不幸在 6世紀時,這裡發生一次嚴重地震。大部份羅馬時期建在地面上的獨棟建築,並不像納巴泰人的岩穴建築那麼耐震,因此嚴重損毀,從此佩特拉一蹶不振,西元7世紀起逐漸被人們遺忘。

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佩特拉的地理位置非常奇特,它深藏在由岩山包圍的谷地裡,主要入口是一條長達兩公里的狹小裂谷。這條天然路徑的兩側崖壁最高處達 200公尺,但是寬度在最窄處卻只有 2公尺,這才讓佩特拉所在的谷地成為隱密的世外桃源。其實當地的貝都因人一直都知道古城入口的位置,只是他們不喜歡生活受外界干擾,一直把佩特拉的存在當成秘密。因此佩特拉雖然規模龐大、保存良好,卻能隱匿千年不被外界發現。

一直到西元19世紀初,一位瑞士旅行家在由敘利亞前往埃及的途中,聽到同行的貝都因嚮導不經意提起沙漠中的荒廢的古城,立刻好奇心大發。他探知那個地區有座回教聖人墓,就假裝他曾經起過誓要前往朝聖,請求貝都因嚮導繞道讓他可以還願。貝都因人沒有懷疑,最終洩漏了佩特拉古城地點的秘密。

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